Thailand’sTourism Opportunities after Covid-19 : Should Thailand Be the Regional Medical Health Tourism Hub?

Hospitality industry has long been the main economic sector of Thailand. When the situation of the Covid-19 epidemic erupted, tourism and service sectors, counted as the main sectors severely affected as people all over the world slow down and stop traveling.
The professionals and experts speculate that the hospitality industry will recuperate, the fastest forecasted would be around last quarter of 2020, starting in October 2020, but if the epidemic continues to intensify, it will likely to recover in October 2021. The tourist section that will recover first is business traveler as they need to resume their business as soon as possible to recover from the lost after the Covid-19.
Regardless of how fast or slow the tourism sector will recover, the industry after the outbreak of Covid-19 will definitely change, for both tourists and entrepreneurs. Technology will become part of people’s life and societies will become more cashless, the tourism and service industry have to adapt in various issues as follows;
  • Hygiene standards will be the first most important topic that travelers pay attention to. Procedures for cleaning surfaces, washing methods, and the cleanliness of the service providers must be communicated clearly to build confidence and reliance for travelers.
  • Communication systems and emergency plans are essential. From the Covid-19 situation, there were many tourists could not access to news or government assistance. The business itself does not have a response plan as it should. The news presented about tourists left in various countries after the outbreak of Covid-19. Travelers’ assistance planning is important, at least, the tourists must be able to contact their own embassy, government agencies, hospitals or police stations.
  • Small group tourism plays a key role after the covid-19 epidemic crisis. This is for the safety and confidence of travelers. Limiting the number of people entering the tourist destination will play a greater role in deciding where to travel. Hospitality marketing will be changed, marketers must penetrate to each target group by focusing on specific interests and lifestyles.
Opportunities to recover for the tourism and service industry in Thailand is probably not an outbound travel in the near future because of the world’s bad situation towards the outbreak of Covid-19. Thailand must rely mainly on a domestic tourism. Although during quarantine and lockdown, people yearn for traveling, it is definitely that after this situation ends, airline tickets and accommodation prices will be greatly reduced but the number of sales will be half from the normal, and expected to return after 2 years.
There is still some luck. When Thailand is one of the countries that the world is appreciated for having an efficient public health system and able to handle the covid-19 epidemic. Adopting this strength can increase competitiveness in the health tourism and this can be a selling point in the future.
Thailand has been mentioning about health tourism for many years but it has never been seriously promoted. It is 1 of the 11 policies of the Prime Minister to increase country’s competitiveness and make Thailand the Medical Hub of this region. Based on statistics from the Medical Tourism Survey and CBI Trade Stat for Tourism, people from many countries such as the United Kingdom, Germany, UAE and other developed countries around the world travel for Health Tourism at least 50,000 people per country per year. In which Thailand is 1 of 4 destinations in Asia and is ranked number 20 for the best health and medical tourism in the world.
In the future, if Thailand can become a Medical Health Tourism Hub, it is believed that hotels will be able to adapt to accommodate the medical travelers, elderly, health promoted tourists, health healed tourists, and/or quarantined people during an outbreak like Covid-19. Ministry of Tourism and Sports together with the Tourism Authority of Thailand must promote and push the health tourism to be a new normal in the future. Of course, now Thailand may not be able to promote many tourism activities because of the disease situation but it is considered to be a good time to plan, review and analyze tourism in Thailand seriously.


By Thanaporn Kariyapol


โอกาสการท่องเที่ยวประเทศไทยหลังโควิด ... หรือเราควรเป็น Medical Health Tourism Hub ของภูมิภาค
อุตสาหกรรมการท่องเที่ยวและบริการเป็นภาคเศรษฐกิจหลักของประเทศไทยมาอย่างยาวนาน เมื่อเกิดสถานการณ์การแพร่ระบาดของโรคโควิด-19 การท่องเที่ยวและบริการนับว่าได้รับผลกระทบอย่างรุนแรงเป็นอันดับแรกๆ เพราะผู้คนทั่วโลกต่างชะลอและหยุดการเดินทาง นักวิชาการและผู้เชี่ยวชาญต่างคาดการณ์ว่า ธุรกิจการท่องเที่ยวและบริการจะสามารถฟื้นตัวได้อย่างเร็วที่สุด คือไตรมาสสุดท้ายของปี 2563 หรือราวๆช่วงเดือนตุลาคม 2563 แต่หากการแพร่ระบาดยังคงรุนแรงต่อเนื่อง เศรษฐกิจการท่องเที่ยวคงจะได้ฟื้นตัวในราวเดือนตุลาคม 2564 และกลุ่มที่จะฟื้นตัวก่อน ได้แก่ การท่องเที่ยวเดินทางเพื่อเจรจาธุรกิจ ทั้งนี้ เพื่อให้ธุรกิจของตนผ่านพ้นช่วงเวลายากลำบากโดยเร็ว
แต่ไม่ว่าภาคการท่องเที่ยวจะฟื้นตัวเร็วหรือช้าขนาดไหน ภาพรวมของอุตสาหกรรมหลังการแพร่ระบาดของโรคโควิด-19 ย่อมเปลี่ยนแปลง ทั้งตัวของนักท่องเที่ยวและผู้ประกอบการ นอกเหนือจากที่เทคโนโลยีเข้ามามีบทบาทมากขึ้น และเป็นสังคม Cashless มากขึ้น อุตสาหกรรมการท่องเที่ยวและบริการยังต้องปรับตัวกับเรื่องต่างๆ ไม่ว่าจะเป็น
  • มาตรฐานความสะอาดจะเป็นสิ่งแรกที่ผู้เดินทางให้ความสนใจ ขั้นตอนในการทำความสะอาดพื้นผิว การซักล้าง ตลอดจนความสะอาดของผู้ให้บริการ เป็นเรื่องที่ต้องสื่อสารให้ชัดเจน เพื่อสร้างความมั่นใจและความเชื่อมั่นแก่ผู้เดินทาง
  • ระบบการสื่อสารและแผนสำรองในยามเกิดเหตุฉุกเฉินเป็นเรื่องจำเป็น จากสถานการณ์ที่เกิดขึ้น นักท่องเที่ยวจำนวนมากเข้าไม่ถึงข่าวสารหรือความช่วยเหลือจากทางราชการ ทางสถานประกอบการเองไม่มีแผนรับมือต่อเหตุการณ์เท่าที่ควร ปรากฏภาพนักท่องเที่ยวตกค้างในประเทศต่างๆ การวางแผนดูแลช่วยเหลือนักเดินทางจึงมีความสำคัญ อย่างน้อยที่สุด ผู้คนต้องสามารถติดต่อกับสถานทูตของตนเอง หน่วยงานราชการ โรงพยาบาล หรือสถานีตำรวจได้
  • การท่องเที่ยวกลุ่มเล็กจะมีบทบาทมากหลังวิกฤติการแพร่ระบาดของโรคโควิด-19 ทั้งนี้เพื่อความปลอดภัยและความเชื่อมั่นของผู้เดินทาง การจำกัดจำนวนคนในการเข้าพื้นที่แหล่งท่องเที่ยวจะมีส่วนในการตัดสินใจเลือกสถานที่เดินทางท่องเที่ยวมากขึ้น การทำการตลาดจะเปลี่ยนไป ต้องเจาะไปยังแต่ละกลุ่มเป้าหมาย โดยยึดความสนใจและ lifestyle เฉพาะกลุ่มเป็นสำคัญ
โอกาสที่อุตสาหกรรมการท่องเที่ยวและบริการของประเทศไทยที่จะฟื้นตัว คงไม่ได้หมายถึง outbound travel ในเร็ววันนี้ เพราะสถานการณ์การแพร่ระบาดของโรคโควิด-19 ทั่วโลกก็ยังไม่ได้ดีนัก ประเทศไทยคงต้องหวังพึ่งการท่องเที่ยวภายในประเทศเป็นหลัก แม้ว่าในช่วงกักตัว และ lockdown ผู้คนจะโหยหาการเดินทางท่องเที่ยว แต่เชื่อได้เลยว่าหลังสถานการณ์นี้จบลง ราคาตั๋วเครื่องบินและห้องพักต่างๆจะถูกลงเป็นอย่างมาก และจะขายได้เพียงครึ่งหนึ่งเท่านั้น และคงจะกลับมาเต็มเหมือนเดิมเมื่อผ่าน 2 ปีไปแล้ว
ในความโชคร้ายยังมีโอกาสที่ดีอยู่ เมื่อประเทศไทยเป็นหนึ่งในไม่กี่ประเทศที่ได้รับความชื่นชมจากทั่วโลกว่ามีระบบสาธารณสุขที่มีประสิทธิภาพ สามารถรับมือกับการแพร่ระบาดของโรคโควิด-19 ได้ดี การนำโอกาสตรงนี้พัฒนาปรับปรุงการท่องเที่ยวของประเทศไทยให้สามารถเพิ่มขีดความสามารถในการแข่งขันทางด้านการท่องเที่ยวเชิงสุขภาพให้ดีและมีประสิทธิภาพมากขึ้น จึงน่าจะเป็นจุดขายของประเทศไทยในอนาคตได้
ประเทศไทยถูกพูดถึงในเรื่องการท่องเที่ยวเชิงสุขภาพมานานหลายปี แต่ไม่ได้มีการสงเสริมอย่างจริงจัง ทั้งที่เป็น 1 ใน 11 นโยบายของท่านนายกรัฐมนตรีในการเพิ่มขีดความสามารถในการแข่งขัน และทำให้ประเทศไทยเป็น Medical Hub of this region จากสถิติของ Medical Tourism Survey และ CBI Trade Stat for Tourism ประชากรจากหลากหลายประเทศ อาทิ สหราชอาณาจักร เยอรมัน UAE   และประเทศพัฒนาแล้วทั่วโลก เดินทางเพื่อ Health Tourism ไม่ต่ำกว่าประเทศละ 50,000 คนต่อปี โดยประเทศไทยเป็น 1 ใน 4 ประเทศปลายทางในภูมิภาคเอเชีย และอยู่อันดับที่ 20 ในเรื่องการท่องเที่ยวเชิงสุขภาพและการแพทย์ที่ดีที่สุดในโลก
ในอนาคตหากประเทศไทยสามารถผลักดันการเป็น Medical Health Tourism Hub ได้ เชื่อว่าโรงแรมต่างๆจะสามารถปรับตัวเพื่อรองรับผู้เดินทางเพื่อมารักษาตัว ผู้สูงอายุ และ/หรือกักตัวในกรณีมีโรคระบาดเช่นนี้อีก กระทรวงการท่องเที่ยวและกีฬา ร่วมกับการท่องเที่ยวแห่งประเทศไทย ต้องส่งเสริมและผลักดันการท่องเที่ยวเชิงสุขภาพให้เป็น New Normal ในอนาคต แน่นอนว่าตอนนี้ ประเทศไทยอาจจะยังไม่สามารถส่งเสริมกิจกรรมการท่องเที่ยวได้มากนัก เพราะต้องติดตามสถานการณ์ของโรคเป็นรายวัน แต่ก็นับว่าเป็นช่วงเวลาที่ดีในการวางแผน ทบทวน และวิเคราะห์การท่องเที่ยวประเทศไทยอย่างจริงจัง